Fifty years of research in African demography: progresses and challenges

Michel Garenne


Abstract The paper presents and discusses the progress in knowledge of African populations and their dynamics over the past 50 years. It takes as a starting point the landmark series of studies published in The Demography of Tropical Africa. Since then major progresses in data collection and data analysis were made, which are reviewed and discussed, with special reference to direct and indirect methods of demographic estimation. A major change occurred about 25 years ago with the development of DHS surveys and the focus on epidemiology and public health issues. Demographic research had to change its paradigms, and major advances were made in our understanding of population dynamics in relation with health issues. In a last part, the paper addresses special topics, unforeseeable events such as the HIV/AIDS epidemics which had major consequences for many demographic processes, and new fields for research around environmental issues. Keywords: Demography; public health; demographic methods; history; sub-Saharan Africa

Résumé en français Cette communication présente et discute les progrès faits depuis un demi-siècle sur la connaissance des populations africaines et leurs dynamiques. Elle part d’une série d’études pionnières publiées dans l’ouvrage intitulé : The Demography of Tropical Africa. Depuis cette époque, de nombreux progrès ont été faits en matière de collecte et d’analyse des données, qui sont présentés et discutés, en mettant l’accent sur les méthodes directes et indirectes d’estimation démographique. Un changement majeur se produit 25 ans plus tard avec le développement des enquêtes démographiques et sanitaires (EDS), l’intérêt se portant alors sur les questions épidémiologiques et de santé publique. La recherche démographique a dû changer ses paradigmes, permettant de réaliser des avancées majeures sur la compréhension des dynamiques de population en relation avec les questions de santé. Dans une dernière partie, la communication traite de sujets spéciaux, d’évènements imprévisibles comme l’émergence du VIH/sida, qui a eu d’énormes conséquences sur les phénomènes démographiques, et de nouvelles questions comme celles qui ont trait aux questions d’environnement.

Mots clé: Démographie; Santé publique; Méthodes d’estimation; Histoire; Afrique sub-Saharienne.


Demography; public health; demographic methods; history; sub-Saharan Africa

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ISSN 2308-7854 (online); ISSN 0850-5780 (print)

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